Meteoros y meteoritos: ¿Qué sabe la ciencia de estos fenómenos?

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Ayer por la noche, muchos usuarios de las redes sociales dieron cuenta de un cuerpo brillante que iluminó por unos segundos el cielo de la capital. Aunque muchos videos y fotografías de eventos similares fueron compartidos como si fuesen el que se detectó en Lima, solo existen dos clips, ambos de cámaras de seguridad, que registraron el verdadero evento. El meteorólogo Abraham Levy compartió ambos en su cuenta de Twitter.

En tiempos como los que se viven por el coronavirus, resulta comprensible que incidentes cósmicos como el que nos ocupa preocupen a la ciudadanía pero, como siempre, la experiencia científica nos puede ofrecer cierta tranquilidad:

¿Qué exactamente fue lo que se vio ayer? 

Bólidos como el visto ayer suelen ser partículas desprendidas de cometas o asteroides. Estos, cuando penetran la atmósfera, son conocidos como meteoros, si estos impactan con la tierra se convierten en meteoritos. En la gran mayoría de casos, este tipo de objetos terminan destruyéndose en la atmósfera y, aunque difícilmente lo sabremos (la roca fue en dirección hacia el mar), lo más probable es que ese haya sido el destino de aquello que se vio en el cielo capitalino.

Al tratarse de porciones pequeñas de cuerpos celestes, los meteoros tienden a no ser detectados y a pasar desapercibidos, la gran mayoría, en fin, van a parar al mar o a partes inhabitadas de selva o bosque. En esta ocasión su paso por Lima hizo difícil que se le pase por alto.

¿Cuán comunes son estos eventos? ¿Son peligrosos?

Es difícil saber con certeza cuántos de estos objetos surcan la atmósfera del mundo cada año, pueden ser decenas o centenas, pero son pocos los que son documentados por ciudadanos comunes y corrientes que los ven cuando la noche está clara.

Usualmente su paso por la tierra no genera daño alguno e incluso son disfrutados por personas que se reúnen para verlos pasar. Es el caso, por ejemplo, de las Líridas, una lluvia de meteoritos que se registra por estos días en el mundo (no se ha confirmado si lo visto ayer responde a esta) y cuya existencia es conocida desde hace cientos de años y esperada por muchos fanáticos de la astronomía.

Chelyabinsk meteor - Wikipedia
Meteorito estallando sobre la región de Chelyabinsk en Rusia en el 2013.

Sin embargo, aunque la amplia mayoría de estos eventos son inofensivos, no siempre ocurre así. En ocasiones la onda expansiva generada por los meteoros más grandes destruyéndose en la atmósfera puede generar estragos por donde pasa. En febrero del 2013, un meteorito estalló al ingresar a la atmósfera sobre Rusia, la onda destruyó ventanas, dañó edificios y desembocó en más de 1.000 personas heridas. La colisión, empero, no alcanzó ninguna zona poblada.

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